Saint Esprit Plateau, Luxembourg City

Report on the proposal to build a Judiciary Centre




Sherban Cantacuzino CBE, FSA, D Univ (York), MA (Cantab) FRIBA


The purpose of the mission, earned out at the request of the World Héritage Centre of UNESCO by Michel Jantzen and Sherban Cantacuzino on 29 and 30 May 2001, was to consider and advise on the construction of a judiciary centre on the Saint Esprit plateau of the City of Luxembourg


Luxembourg was inscribed on the World Heritage List in 1994 as "The City of Luxembourg; its old Quarters and Fortifications", on the basis of Criterion (IV): "The fortress city of Luxembourg played a significant role in European history for several centuries, It preserves major remains of its impressive fortifications and its old quarters, in an exceptional natural setting." Its outstanding characteristics have been its strategic position between two territorial powers which continually fought each other; and a natural defensive site with nature at its roost dramatic and picturesque (Goethe described it, Turner painted it); The upper town perched on a sandstone platform girt on three sides by the deep, meandering valleys of the Pétrusse and Alzette, over which great viaducts span, connecting the upper town with its modern extensions, and in which lie the lower town of Grund and the suburbs of PfaffenthaI and Clausen.

The World Heritage Site encompasses the old quarters and governmental quarter with Notre Dame Cathedral in the upper town, and the lower town of Grund, the Rham plateau, the Rocher du Bock and all associated defensive constructions. It includes the nineteenth century former military hospital (now the State Archives) but not the seventeenth Century Vauban barracks on the Saint Esprit plateau, nor indeed the Saint Esprit plateau itself, or Citadelle du Ste. Esprit, which the ICOMOS evaluation described as "one of the key elements in the defensive system created by Vauban."

The Buffer Zone encompasses much of are remaining upper town, the Saint Esprit plateau with its superb Vauban fortifications, part of the town on the other side of the Pétrusse valley, which is also included, and the suburbs of PfaffenthaI and Clausen. Since the Buffer Zone both protects and provides the setting of me World Heritage Site, it should be treated with the same care as the World Heritage Site itself when considering any development within it. Which is not to say that me Saint Esprit plateau, a natural extension of the upper town and an integral part of the defensive system, should not have been included in the World Heritage Site rather than the Buffer Zone.


Maps from the mid-seventeenth century, before the Spaniards started enlarging the fortifications in 1671, show the upper town extending into the Saint Esprit plateau and the Saint Esprit Convent at the southern end of the plateau as part of the town. After the siege and occupation by the French in 1684 the plateau is cleared except for a lake and gallows, By 1690 Vauban's rampaits and bastions of the outer fortifications, as well as the inner fortifications enclosing the Citadelle du Saint Esprit, are complete. Inside the citadel are two new barrack blocks and the buildings of the Saint Esprit Convent which become part of the garrison and survive until the last years of the eighteenth century. At the Congress of Vienna in 1815, with Luxembourg now part of the German Confederation, a Prussian garrison occupies the fortress and builds Foits Thüngen and Wedell the latter to protect the newly built railway station. On the Saint Esprit plateau the Prussians build a riding school close to the site of the old convent, which survives to this day, but which will not be preserved and adapted in the plans for a judiciary centre.


Jan Tanghe in his mission evaluation of Luxembourg City refers to "the stratigraphy of fortifications...which bestows upon the site a character of impregnability." Nowhere is this more true than of the Saint Esprit plateau which rises at its southern end to dominate both, the valley of the Alzette and the valley of the Pétrusse. The escarpment with its stronghold and crown of mature trees makes a magnificent feature in the landscape and fonns an all-important part of the setting at the World Heritage Site. To change its appearance and function would be to misunderstand the object of conservation, which is "to prolong the life of cultural heritage and… to clarify the artistic and historical messages therein without the loss of authenticity and meaning."

Relevant to the anticipated inscription of Luxembourg on the World Heritage List, a law was passed in 1993 and considerable funds were allocated to enable the authorities to begin the works of the First Quinquennial Plan for the enhancement ("mise en valeur") and conservation ("restauration") of the Luxembourg fortress. Much of this has been carried out successfully and it would be highly regrettable if in the Second and Third Quinquennial Plans building a judiciary centre on the Citadelle du Saint Esprit were to be regarded as a means of enhancing the World Heritage Site,


The idea of allowing an extension of the upper town on to the Saint Esprit plateau is commendable. It is the multi-functional nature of a city which keeps it alive day and night, so one must question the wisdom of making this extension a judiciary centre, the exclusive and specialised nature of which would result in a dead area at night.

As planned, the judiciary center appears overcrowded: seven large buildings and a tower, grouped around two squares connected by a short street, There is not enough space, so it is said, to include all the buildings properly required in a judiciary centre, so that other buildings related to the centre will have to be located elsewhere. Therefore putting all the buildings to do with the law in one place on the Saint Esprit plateau does not seem possible anyhow.

The damage which the judiciary centre would inflict on the Saint Esprit plateau with its citadel and historic buildings (Vauban's barrack block and riding school), and to the setting of the World Heritage Site, is immeasurably great. The Vauban barrack block is engulfed and crushed by both the height and bulk of the Tribunal d'Arrondissement (P), Passarelle (J) and Cour Supérieure with its "porte cochère" (D). These new buildings are five- and six-storeys high, while the Vauban building is only three storeys. The extension to the Tribunal d'Arrondissement and octagonal tower break into and effectively destroy the north and west elevations of the Vauban building, while the "porte cochère" of the Cour Supérieure overlaps with and obscures part of its east elevation.

The S.C. d'Assistance Social building (A) and the Tribunal de Jeunesse (E) arc placed on the eastern edge of the Citadelle du Saint Esprit, approximately on the inner fortification line, giving these buildings a prominence and exposure to Grund and the Rham plateau in the World Heritage Site which goes against the military tradition of setting buildings well within the defence system of a citadel. These buildings, together with the Justice de Paix building (B), the Locaux Communs building (C), the Cour Supérieure (D) and the Tour des Vents (H) will destroy what is left of Vauban's Citadelle du Saint Esprit and radically alter the appearance and silhouette of the Saint Esprit plateau.


It is a watter of considerable regret that the Saint Esprit plateau with its memorial park, a natural extension of the upper town as a glance at a physical map makes clear, was not included in the World Heritage Site. Had it been part of the designation, the idea of building a judiciary centre on it might never have arisen. The plateau, however, is included in the Buffer Zone, and a case has been made for treating die Buffer Zone with the same care as the World Heritage Site.

Equally regrettable is the fact that the Luxembourg government did not consider it necessary to ask 'UNESCO for advice some six years ago when the idea of a judiciary centre was first mooted. There is no doubt the advice then would have been not to build on the plateau. On conservation grounds the advice today, despite the advanced state of the project, must be the same: to abandon the idea of a judiciary centre; to conserve both the outer and inner fortifications of the Citadelle du Saint Esprit; to keep, restore and adapt to a new use the riding school; to enhance the fortifications and bring together all the disparate elements of the plateau with an overall landscape scheme.



DES Monuments historiques


D. P. L P,


 92150 MEUDON

TÉL: 01 45 26 12 73

FAX: 01 45 34 53  42

Meudon, le 6 Juin 2001

Luxembourg - Ville

Construction d’une cité judiciaire sur le plateau du St Esprit


A la demande du Centre du Patrimoine Mondial auprès de l’UNESCO et missionnés par l’ICOMOS INTERNATIONAL, M. Cantacuzino et moi-même nous sommes rendus à Luxembourg-ville les 29 et 30 Mai 2001. Notre avis été sollicité sur in projet de création d'une cité judiciaire sur le plateau du Saint-Esprit, et plus précisément (comme cela nous a été indiqué sur place) sur le sort à réserver à un ancien manège de cavalerie existant sur le site.

Au cours de ce séjour, nous avons été accueillis par les personnes suivantes (ordre alphabétique)

-     Mme Christiane Bis-Worch, Archéologue ;

-     M. André Bruns, Président des «Amis de la Forteresse» et délégation de son comité;

-     M. Georges Calteux, Directeur du Service des Sites et Monuments nationaux;

-     M. Guy Dockendorf, Directeur de la Culture;

-     M. Alex Langini, Responsable du patrimoine religieux. Président de la Commission des Sites et Monuments nationaux ;

-     M. Fernand Otto;» Architecte-directeur de l'Administration des Bâtiments publics;

-    M. Louis Reuter, Architecte-Administrateur des Bâtiments Publics.

Nous avons visité le site réservé au projet, l'ensemble de la ville ancienne, les points culminants qui dominent la vallée de la Pétrusse et de l’Alzette du Sud au Nord-Est. De nombreux documents sur l’évolution historique de la ville et sur le projet de cité judiciaire nous ont été remis. Plusieurs réunions en salle nous ont permis de compléter notre information.

Nous avons eu communication par ICOMOS du rapport de la mission d'évaluation effectuée du 18 au 20 Avril 1994 par M. Jan Tanghe. À ce document était jointe la justification de l'état partie en date du 1er Octobre 1993 ainsi que l'évaluation de ICOMOS d'Octobre 1994.

Je ne reviendrai pas sur l'histoire de la ville largement développée dans les documents déjà cités et dans ceux qui nous ont été remis. Le terrain choisi pour l'implantation de la nouvelle cité judiciaire est situé au Sud Ouest de la ville ancienne. Depuis la ville haute, on y accède au Nord par la rue du Saint-Esprit, il est bordé à l'Ouest par le boulevard Franklin Roosevelt et la trémie d'accès au passage souterrain qui s'engage sous la ville, il domine au Sud-Est le confluent de la Pétrusse et de l'Alzette, il est limité au Nord-Est par un rempart qui domine une plate-forme surplombant la ville basse.

L'ensemble du terrain considéré est situé dans la zone tampon bordé au Nord-Est par la limite de la zone inscrite sur la liste du patrimoine mondial. La description des limites de la zone inscrite indique «le plateau du St-Esprit» sans préciser si le rempart qui le soutient fait ou non partie du site. Il est curieux que ce plateau, au même titre que le plateau de Rham ou l’éperon du Bock, n'ait pas été inclus dans la zone inscrite. C'est en effet avec le Bock à l'Est le second éperon qui marque au Sud-Ouest l'extrémité de la ville haute, ces deux points (le Bock et le St. Esprit) formant les limites naturelles de la ligne horizontale sur laquelle est posée en bordure de la vallée l'élégante courbe des quartiers les plus anciens de la ville haute.

La rue du St-Esprit qui constitue l’accès Nord depuis la ville haute est située à peu près à l'altitude de l'esplanade qui s'étend devant l'ancienne caserne Vauban. Cette esplanade recouvre un parc de stationnement souterrain, son niveau semble correspondre à sa situation d'origine, c'est-à-dire au rez-de-chaussée de la caserne Vauban. Vers le Sud, le niveau du sol s'abaisse sensiblement jusqu'au niveau actuel de l'ancien manège de cavalerie. Les fouilles archéologiques actuellement en cours, ont révélé près du manège un niveau d'origine encore plus bas.

Plus au Sud, les archéologues ont mis à jour les restes importants d'une ancienne abbaye dont remplacement était connu sans que l’on suppose qu'il en existe encore des vestiges bâtis. Cette partie du plateau très en contrebas est dominée au Sud-Est au Sud et au Sud-Ouest par un rempart qui constitue de ce côté là limite du terrain. L’espace imparti à la construction se présente ainsi comme une étroite bande dominant d'un côté et dominé de l’autre, marqué par des différences d'altitude qui structurent fortement le paysage et affirment la permanence du caractère défensif. Bien qu'une grande partie des casernements et bâtiments d'usage militaire ait disparue l'organisation du terrain témoigne de cette puissante fortification qui protégeait vers le Sud la ville haute, élément majeur du savant système élaboré pendant un millénaire pour former l'une des plus puissantes forteresses d'Europe.

Dans son état actuel, le terrain considéré reflète l’évolution du site du XIIIe au XXe. Les ruines de l'abbaye situent le niveau d'occupation de la partie Sud au Moyen Age, la caserne Vauban et la plus grande portie des remparts correspondent à l’organisation du XVIIe siècle, le manège et l’ancien hôpital militaire devenu dépôt d’archives, sont les témoins de la présence prussienne au XIXe siècle avant le démantèlement de la citadelle. L'esplanade Nord et l’ascenseur qui permet l'accès à la ville basse ainsi que le parc souterrain sont, des apports du XXe siècle dont la création ne compromet pas la lecture de l’histoire.

Le projet qui nous a été présenté comporte 9 bâtiments dont deux paraissent hors programme: (La «Tour des Vents« et un petit belvédère qui marque la pointe Sud-Est de l'éperon). Au premier examen, il apparaît une très forte densité d'occupation qui conduit à un entassement de bâtiments dont les formes en plan révèlent les difficultés qu'imposent les contraintes du terrain. Comprimés à l'extrême les bâtiments séparés par d'étroits espaces « percent » en plusieurs points la limite de la zone inscrite (Bâtiments E, B, K).

Par ailleurs, le bâtiment D s'engage au Sud-Ouest dans le massif boisé qui entoure le monument de la Résistance; les bâtiments B et C sont modelés côté Sud sur une ligne de rempart dont ils dissimulent l'élévation ; le bâtiment F absorbe la caserne Vauban dont seule la façade sur l’esplanade restera visible ; le bâtiment K construit à 50 % sur le site inscrit et la passerelle de liaison J coupe la perspective vers l'esplanade depuis la rue du St-Esprit.

La hauteur des bâtiments créés est importante: Par rapport au niveau de l'esplanade cotée à 293 m, le faîtage du bâtiment Vauban (existant) est actuellement à environ 20m. Pour les bâtiments projetés, le sommet du bâtiment D est prévu à 26 tu, le bâtiment C à 30 m, la Tour des Vents et sa girouette (curieux symbole pour la Justice) culmine à 45 m.

La création d'un plan horizontal au niveau de l'esplanade actuelle effacera les jeux de niveaux hérités de l'histoire, cette disposition permet en particulier pour les bâtiments A et E une utilisation sous le niveau 293 qui en accentuera encore l'élévation.

La cité judiciaire dont la construction entraînera la disparition de nombreux arbres apparaîtra un volume plus importante que la ligne de bâtiment de la ville haute qui borde la corniche, Les nouvelles constructions auront en effet une volumétrie en rupture avec celle des bâtiments de la vieille ville (hormis le bâtiment des archives dont la longueur est importante mais qui sera dominé par les nouveaux volumes) . La vue depuis le rocher du Bock, sur lequel un belvédère a été aménagé, sera désormais orientée vers la nouvelle cité qui prendra dans le paysage une grande importance,

Sur le plan historique, ce projet ne permet de conserver ni le manège, ni les vestiges de l'abbaye récemment découverte.

L'architecte a habilement intégré un programme trop ambitieux dans un espace à l’évidence trop réduit. Le projet reflète la difficulté de l'exercice; la forme peu commune des bâtiments consécutive à l'étrangeté du terrain offert, a contraint à autant de compositions que d'édifices sans qu'un ordonnancement général ne soit possible, la recherche d'une certaine solennité attachée à la fonction, le dessin extrêmement fini des volumes, autant d'aspects qui fixent définitivement le contenu. Contrairement aux principes de toutes les administrations modernes, cette cita n'aura aucune possibilité d'extension. Sa situation centrale augmentera les difficultés de circulation que connaît la ville, encombrements et jeux de sens unique rendront son accès malaisé.

Il est vain de rechercher une solution pour intégrer dans le projet le manège. Ce bâtiment ne peut exister que dans le respect do son volume. S'il offre de nombreuses possibilités de réutilisation, c'est uniquement dans la conservation de son état d'origine et à son emplacement actuel. La nature de sa structure ne se prête pas au déplacement. On peut déplacer un bâtiment à structure métallique ou de bois, voire en pierre de taille, mais déplacer un bâtiment en maçonnerie de moellons revient à le reconstruire ce qui lui enlève beaucoup de son intérêt. Ce que représente ce bâtiment est lié au site qu'il occupe. Le reconstruire ailleurs lui enlèverait toute signification

II serait excessif de soutenir que ce bâtiment est un chef d’oeuvre de l'architecture, de ce point de vue, il est surtout une curiosité; la plupart des manèges étant couverts de charpente, celui-ci est structuré par des arcs eu maçonnerie. En réalité son intérêt tient au souvenir de la citadelle ce qui n'est pas une mince qualité! Dans son rapport du 30 Avril 1994, Jan Tanghe met au premier niveau le passé militaire de la ville, On peut ajouter pour s'en féliciter qu'aujourd'hui un effort important est consenti par le gouvernement luxembourgeois pour restaurer les parties les plus remarquables du système fortifié, ceci évoquant un chapitre du rapport Tangbe ; <<La ville de Luxembourg — noblesse oblige — retrouve ainsi son rôle éminemment international et transculturel. Ceci lui impose le devoir, non seulement à redécouvrir son passé prestigieux, mais de lui octroyer une signification historique et culturelle».

Il serait ainsi paradoxal de détruire au centre-ville un ancien un bâtiment subsistant de l'histoire militaire, alors que dans le même temps, un important budget est consacré à son évocation à la périphérie.

On ne peut que regretter que l’UNESCO ait été consulté[e] sur ce projet alors qu’il est très avancé. Dans le cas présent, la recherche d'un compromis semble vaine. Si le projet doit se réaliser sur ce site, il ne peut se faire qu'au prix des inconvénients déjà indiqués, une réduction du programme, si elle est envisageable ne semble pas régler la question: elle n'épargnerait pas le paysage et ne répondrait plus aux besoins exprimés.

On peut argumenter que le terrain n'est pas dans le site mais dans la zone tampon, malheureusement, cette partie de la zone tampon surplombe une grande surface de la zone inscrite dans sa partie là plus sensible.

La solution la plus compatible avec 1'inscription sur la liste du patrimoine mondial serait la recherche d'un autre emplacement pour la construction de cette cité judiciaire. Le plateau du St. Esprit pourrait alors connaître un développement en rapport avec ce qu'il représente dans l’histoire de la ville, ceci dans le respect des vestiges qui s'y trouvent et des récentes découvertes archéologiques révélées par les fouilles.

Il serait regrettable que ce projet confirme les craintes exprimées dans un autre chapitre du rapport Tanghe, livré ici en forme de conclusion: «Deux caractéristiques majeures dans l'aménagement fort heureux de l'Altstadt doivent être soulignées. D'une part la maîtrise des gabarits et des volumes architecturaux qui confèrent à l'ensemble une grande unité organique. Le fait également qu'on soit parvenu à diminuer des gabarits est significatif. Ceci sera probablement dû au fait que la pression économique foncière et immobilière a pu être maîtrisée Ceci contraste fortement avec la pression fonctionnelle et immobilière dans la zone tampon voisine de l’intra-muros, qui est menacée par l’agrandissement de l’échelle.

C'est précisément le problème qui nous occupe aujourd'hui, pour la partie de la zone tampon intégrée à l'intra-muros.

La protection du site de Luxembourg-ville ne signifie pas l'arrêt de son développement, mais une surface jugée disponible dans un lieu aussi sensible ne peut avoir qu'une capacité de construction limitée pour conserver son équilibre. À l'évidence la surcharge bâtie du plateau du St-Esprit romprait définitivement cet équilibre.